Chiquita kondigt strategische initiatieven aan ter verbetering van de financiële flexibiliteit, om de schulden te verlagen en om op groei te focussen.

26 Sep, 2006, 00:21 BST Van Chiquita Brands International, Inc.

CINCINNATI, September 25 /PRNewswire/ --

- Het bedrijf zal strategische alternatieven bestuderen voor de vervoermiddelen van het bedrijf

- Het bedrijf zal het kwartaaldividend opschorten

Chiquita Brands International, Inc. (NYSE: CQB) kondigde vandaag twee initiatieven aan die bedoeld zijn om de financiële flexibiliteit te verhogen en de schulden te verminderen. Via deze initiatieven wil Chiquita de middelen van het bedrijf zo investeren dat ze op de lange termijn aandeelhouderswaarde helpen creëren. De twee acties zijn het onderzoeken van strategische alternatieven voor de verkoop en het beheer op lange termijn van de vervoermiddelen en transportgerelateerde logistiek en de opschorting van het kwartaaldividend. Daarnaast gaf het bedrijf ook een update over het huidige, moeilijke marktklimaat en het verwachte resultaat over het derde kwartaal.

Onderzoek van strategische alternatieven voor de vervoermiddelen van het bedrijf

Na een evaluatie die verschillende maanden heeft geduurd, introduceert Chiquita een proces om strategische alternatieven te bestuderen voor de verkoop en het beheer op lange termijn van de zeevervoermiddelen en transportgerelateerde logistiek van het bedrijf. Het bedrijf zal diverse structuren in overweging nemen, zoals sale-and-leaseback van de vloot van zeeschepen in eigendom van het bedrijf, de verkoop en/of uitbesteding van gerelateerde activa voor zeevervoer en het aangaan van een langdurig, strategisch samenwerkingsverband om te voldoen aan alle noden van Chiquita voor internationaal vrachtvervoer.

Fernando Aguirre, voorzitter en CEO, verklaarde: "Onze Great White Fleet heeft voor Chiquita vele jaren lang voor een sterk concurrentievoordeel gezorgd. Continue uitstekende resultaten op het vlak van cold-chain- management (aanvoer en distributieketen van producten die binnen een bepaald temperatuurbereik moeten blijven) - met snelle en efficiënte levering van onze verse kwaliteitsproducten - zullen van vitaal belang blijven voor ons bedrijf. Wij denken echter dat de aandeelhouderswaarde kan worden verhoogd met behoud van kwaliteit en competitieve bedrijfskosten op de lange termijn door een samenwerkingsverband aan te gaan met een deskundig en gespecialiseerd vervoerbedrijf dat met Chiquita kan groeien. Daardoor kunnen wij onze inspanningen en middelen nog meer focussen op het versterken van relaties met klanten en de levering van gezond en vers voedsel aan de consument. Daarnaast zou de verkoop van de activa zorgen voor een aanzienlijk kapitaal dat in eerste instantie zou worden gebruikt om schulden af te lossen, en om te investeren in nieuwe groeimogelijkheden."

Chiquita heeft gewerkt met Fortis Securities, een toonaangevende, internationale zakelijke en investeringsbank voor de maritieme sector, voor financieel advies bij het onderzoek naar strategische alternatieven. Het bedrijf verwacht niet dat het informatie zal geven over de ontwikkelingen in dit proces, tenzij en nadat de raad van bestuur een definitieve transactie heeft goedgekeurd. Er kan geen garantie worden gegeven dat deze activiteiten uiteindelijk zullen leiden tot een overeenkomst of een transactie.

Great White Fleet, een 100% dochterbedrijf van Chiquita, runt het internationale zeevervoer en de gerelateerde logistiek van het bedrijf. Great White Fleet runt 12 gekoelde vrachtschepen in eigendom en is de bevrachter van andere vaartuigen die hoofdzakelijk worden gebruikt voor vervoer over lange afstanden van vers fruit van Chiquita vanuit Latijns-Amerika naar Noord-Amerika en Europa. De vaartuigen in eigendom van het bedrijf zijn acht koelschepen en vier containerschepen die instaan voor circa 70 procent van het volume bananen van Chiquita vervoerd naar de kernmarkten van Europa en Noord-Amerika.

Opschorting van dividenduitkering

De raad van bestuur van Chiquita heeft ook gestemd om een einde te stellen aan het kwartaaldividend van US$ 0,10 per aandeel. Chiquita is van plan om de circa US$ 17 miljoen die anders jaarlijks als dividend zou worden uitgekeerd, te gebruiken om schulden af te lossen en de financiële flexibiliteit te verhogen.

Aguirre vervolgde: "In de afgelopen twee jaar hebben wij onze activiteiten niet alleen aanzienlijk omgevormd, maar is ook het klimaat waarin wij werken, gewijzigd. Vorig jaar hebben wij met succes de strategische overname van Fresh Express afgerond. Deze overname heeft onze activiteiten gediversifieerd en gezorgd voor nieuwe groeimogelijkheden, maar heeft ook onze totale schuld aanzienlijk verhoogd. Wegens onze verplichtingen aan onze geldschieters en het huidige, moeilijke marktklimaat, menen wij dat stopzetting van het dividend in het beste belang van onze aandeelhouders is."

Bedrijfsupdate

De wijziging in de regels voor de import van bananen in de Europese Unie heeft negatieve gevolgen gehad en zal negatieve gevolgen blijven hebben voor het bedrijf. Chiquita had in het derde kwartaal opnieuw te maken met aanzienlijk lagere prijzen voor bananen in de Europese kernmarkten en de handelsmarkten, en met een overschot aan fruitaanbod. Daarbij komt dat de omzet gedaald is en de kosten onverwacht zijn gestegen voor de activiteiten van Fresh Express, wegens de vragen die er momenteel in de sector zijn over de veiligheid van verse spinazie uit de Verenigde Staten. Het bedrijf zal ook bijkomende middelen investeren om het vertrouwen van consumenten te versterken in de kwaliteit van de producten en de normen voor voedselveiligheid van Fresh Express. Ten gevolge van deze moeilijke marktomstandigheden en blijvende onzekerheid, wordt verwacht dat er aanzienlijke gevolgen zullen zijn voor het financiële resultaat over het derde kwartaal van 2006.

Aguirre sloot af als volgt: "Ondanks de huidige marktomstandigheden en de moeilijkheden voor de nabije toekomst, blijven wij bij onze strategie voor de lange termijn, te weten een toonaangevend bedrijf zijn van gezonde en verse voedselmerken. Hoewel wij teleurgesteld zijn over het verwachte resultaat voor het derde kwartaal, menen wij dat de vandaag aangekondigde initiatieven conservatieve maatregelen zijn om onze financiële flexibiliteit te verhogen en zodoende de huidige marktomstandigheden door te komen en onze plannen voor de lange termijn uit te voeren."

Chiquita Brands International

Met een jaarlijkse omzet van ruim US$ 4 miljard is Chiquita Brands International, Inc. (NYSE: CQB) een toonaangevende, internationale verkoper en distributeur van verse en bereide voedselproducten van hoge kwaliteit - van energierijke bananen en ander fruit tot voedzame en handige bereide slaatjes. De producten en diensten van het bedrijf zijn bedoeld om het hart en de glimlach te veroveren van consumenten over de hele wereld door hen te helpen te genieten van gezonde, verse voeding. Het bedrijf verkoopt producten met het kwaliteitsmerk Chiquita(R) en Fresh Express(R) en andere gerelateerde handelsmerken. Chiquita stelt circa 25.000 mensen tewerk in meer dan 70 landen over de hele wereld. Meer informatie kunt u lezen op onze website op www.chiquita.com.

Bedrijfsrisico's

Dit persbericht omvat bepaalde "verklaringen over de toekomst" overeenkomstig de betekenis daaraan gegeven in de Private Securities Litigation Reform Act van 1995. Op deze verklaringen zijn bepaalde veronderstellingen, risico's en onzekerheden van toepassing die veelal buiten de controle van Chiquita vallen, waaronder de gevolgen van de overgang naar een beleid van uitsluitend invoerrechten in de Europese Unie in 2006, buitengewone weersomstandigheden, condities in de bedrijfstak en bij de concurrentie, financiering, het van de markt moeten halen van producten in de sector, de gebruikelijke risico's verbonden aan multinationale voedselbedrijven, zoals de gevolgen van de prijzen voor producten en grondstoffen, voedselveiligheid, wisselkoersschommelingen, overheidsreguleringen, arbeidsrelaties, belastingen, oogstrisico's, politieke instabiliteit en terrorisme en het resultaat van hangende overheidsonderzoeken en claims waarbij het bedrijf betrokken is.

De verklaringen over de toekomst in dit persbericht zijn gegeven op de datum van uitgifte en vormen geen garantie voor toekomstige resultaten. Werkelijke resultaten en ontwikkelingen kunnen aanzienlijk verschillen van de verwachtingen die worden uitgedrukt of zijn geïmpliceerd in de verklaringen over de toekomst. Het bedrijf is niet verplicht om deze verklaringen bij te werken. Bijkomende informatie over factoren die van toepassing kunnen zijn op de financiële resultaten van Chiquita, staat vermeld in de documenten die bij de SEC zijn ingediend, waaronder het jaarverslag op formulier 10-K, de kwartaalverslagen op formulier 10-Q en de actuele verslagen op formulier 8-K.

Website: http://www.chiquita.com

BRON Chiquita Brands International, Inc.